法鼓山啟建的大悲心水陸法會,共有十一壇佛事。而其中位居樞紐,統攝整體法會的道場,即是總壇。水陸法會期間,總壇內容除了依《大悲心水陸法會儀軌》行禮如儀外,還有禮《慈悲三昧水懺》、恭誦《梵網經.心地品》卷下及設有總壇概說講座。

總壇的佛事,上則恭敬奉供四聖,下則平等普度六凡,進而祈求現世親屬吉祥安樂,先靈亡眷往生淨土。這場佛事,集祈福、薦亡、財施、法施於一爐,因此功德非常殊勝!

總壇的儀軌,組織嚴密,次序井然,可略述如下:

.啟壇結界:

壇場初啟,三寶聖眾將臨,因此禮請龍天護法衛護壇場,誦咒結界,並以咒水灑淨,使道場上下四方嚴淨,與會大眾身心光潔。

.輸誠懸幡:

奉請使者分送邀請書,並升揚寶幡,以廣邀十方法界四聖六凡,來赴勝會。

.奉請上堂:

恭請三寶、護法諸天、神王等「上堂」聖賢,降臨法會。

.奉供上堂:

敬獻香、花、燈、食、寶、法,以此「六塵妙供」供養三寶聖賢。

.乞攝儀則:

先代惡趣眾生,發露懺除罪障,進乞地藏菩薩,普攝群迷,令其皆得赴會,受供聞法,永脫幽途。

.奉請下堂:

奉請水、陸、空所有「下堂」六道眾生,承佛威光,來赴法會,清淨三業。

.授幽冥戒:

為六道幽冥眾生說法,使其懺悔發願,進而秉受菩薩淨戒,行菩薩道,永為佛種。

.奉供下堂:

以香、花、燈、食、寶、法等六種妙供,施食法味,普遍供養六道群靈,令皆飽滿。

.上圓滿供:

平等普供上、下堂一切聖凡,普願法界眾生,同證真常。

.燒圓滿香:

為六道群靈開示法要,指歸極樂,教以念佛法門,以此求生淨土,出離苦海。

.送聖法儀:

水陸普度勝會圓滿,大眾一心念佛,奉送上堂四聖齊登雲路,下堂六凡咸生淨土。

細觀「總壇」佛事儀文,除蘊攝天台理事懺法的精神之外,還涵括了佛法三藏的深妙義理。而戒律與淨土的闡揚,禪觀、教理、真言的相互運用,更圓具了接引各種根器的法門。可見,水陸法會不但有普度的功能,更有幫助與會信眾自我修行的作用。